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New Rules for the Volvo Ocean Race are a Positive Step Forward to Equality in Sailing

By Richard Pierpoint | October 12th, 2016

 

Recently  the    organisers    of    the    Volvo    Ocean    Race    made    an    announcement    which    made    me,    as    a    female    sailor,    very    happy.    The    next    edition    of    the   race    will    see    several    rule    changes    including    the    number    of    sailors    on    each    crew.    All-­‐male    crews    will    be    limited    to    seven    whereas    mixed    gender   teams    will    be    able    to    compete    with    more    sailors    giving    an    advantage    and    encouraging    teams    to    take    on    female    crew.    Ian    Walker,    veteran    Volvo   skipper    and    Olympic    silver    medalist    explains    why    this    makes    a    difference;    “It    would    be    very    hard    to    compete    with    only    seven    people    on    a    Volvo   Ocean    65    against    teams    of    eight    or    nine.    This    new    rule    will    almost    certainly    force    teams    to    hire    women    and    that    will    create    a    great    platform   for    learning.”

It    is    a    step    towards    equality    in    the    sport,    but    also    a    return    to    something    which,    in    my    opinion,    has    been    lost    since    professional    teams    started   entering    the    race,    way    back    when    it    was    known    as    the    Whitbread    Round    The    World    Race.    At    its    inception    in    1973,  the    Whitbread    was    a   Corinthian    race,    contested    by    amateur    teams    made    up    of    both    male    and    female    sailors.    Claire    Francis,    possibly    better    known    as    a    novelist,    was   also    the    first    female    skipper    of    a    Whitbread    yacht    in    the    1977-­‐78    edition    of    the    race    and    there    are    many    women    who    have    competed    over    the   course    of    its    history.    So    why    is    this    announcement    such    a    big    deal?

As  more    and    more    professional    teams    entered    the    Whitbread,    they    prompted    the    inclusion    of    a    specifically    designed    and    built    class,    the    Whitbread   60,    in    the    1993-­‐94    edition    of    the    race    and    gradually    the    event    moved    away    from    its    corinthian    roots    until    it    was    contested    solely    by   professional   teams.    These    professional    teams    were    all    male    and    less    and    less    women    had    the    opportunity    to    compete.    Tracy    Edwards,    skipper    of   Maiden    in   1989-­‐90,    raced    in    the    1985-­‐86    edition    as    part    of    a    mixed    team  and,  seeing    the    lack    of    females    competing,    5    out    of    200    sailors,   determined    to   return    with    an    all-­‐female    crew.    She    duly    did    in    1989,    but    met    strong    resistance    and    funded    much    of    the    campaign    herself.    Her   persistence    paid   off,    however,    with    Maiden    coming    2nd    in    class    and    winning    2    out    of    the    6    legs.    But    it    would    be    25    years    before    the    Volvo   Ocean    Race,    as    it   became,    would    see    another    all-­‐female    team    and    it    is    largely    down    to    Team    SCA’s    success    in    the    last    edition    of    the    race   that   has    prompted    this   rule    change    and    a    move    to    encourage    teams    to    bring    more    females    onboard.

Sailing  is    a    sport    in    which    mixed    gender    teams    can    compete    equally,    and    do    to    a    very    high    standard    at    an    amateur    level.    Walk    the    pontoons   early    on    Sunday    mornings    and    you    will    see    almost    as    many    women    as    men    rubbing    bleary    eyes    as    they    push    off    from    the    dock    and    head    out   onto    the    grey    waters    of    the    Solent.    Moving    away    from    the    competitive    side    of    sailing,    the    majority    of    private    boats    out    cruising    on    UK    waters   are    sailed    by    mixed    crews    and    sailing    schools    are    seeing    a    rise    in    women    looking    to    gain    their    qualifications.

At    FlexiSail,    most    of    our    members    are    couples    or    families    looking    to    spend    quality    time    together    whilst    doing    something    they    enjoy.    Admittedly many    of    our    female    members    sail    because    their    husband    or    partner    has    introduced    them    to    it    and    some    will    concede    that    without    their    partner’s   enthusiasm    for    the    sport,    they    would    never    have    thought    to    try    it.    However,    we    are    seeing    more    and    more      a    switch    in    the    roles    with  a    greater   number    of    women    becoming    the    skipper    and    leading    their    male   partners  into    the    sport.

Sadly  though,    whilst    female    sailors    from    the    whole    spectrum    of    sailing    are    widely    respected,    the    traditional    stereotypes    remain.    During    a    3    month  sailing    trip    along    the    Brittany    coast    in    2013,    I    encountered    this    a    lot.    Whilst    sailing    single-­‐handed    there    was  never    any    question    as    to    who    was   the    skipper,    there    was    only    me    onboard!    However,    when    I    was    joined    by    a    male    crew    for    part    of    the    trip,    everyone    automatically    assumed    he   was    the    skipper.    Highly    amusing    as    he    knew    virtually    nothing    about    sailing    at    all!

As  with    all    sports,    what    happens    at    the    pinnacle    inevitably    filters    down    to    the    lower    levels    eventually.    It    seems,    though,    that    in    this    case,    the    top   echelons    of    the    sport    are    long    behind    the    rest    of    us.    The    question    is,    how    long    will    it    take    the    other    top    professional    sailing    event    organisers   to    follow    suit?

 

 

Blog by Bee Woodland